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¿Que es el cáncer?

Las neoplasias son "nuevos crecimientos' que se desarrollan más rápido que el tejido normal adyacente y lo hacen de manera incoordinada y persistente. Pueden ser benignos o malignos, pero el término "cáncer' suele estar limitado a los crecimientos malignos. Las células neoplásicas difieren de las normales, entre otras cosas, porque muestran:

• Proliferación incontrolada independiente del requerimiento de nuevas células.
• Dificultad en la diferenciación celular (o sea la capacidad de tomar una característica morfológica y funcional especifica).
• Alteración en la comunicación y adherencia celular.


¿Qué causa el cáncer?

El desarrollo del cáncer es un proceso de múltiples pasos que involucran una suma de cambios o "errores" en el ADN celular. Los pasos que conducen a una transformación neoplásica de una célula no están del todo comprendidos, pero el cambio fundamental consiste en la alteración de los genes que controlan el crecimiento y la diferenciación celular. Los genes específicos pueden:

• Estar activados (conocidos como oncogenes) o,
• Estar inactivados (conocidos cono genes supresores de tumores) o,
• Tener su nivel de expresión alterado.


Algunas veces, los oncogenes o los genes supresores de tumores están alterados en forma indirecta por medio de cambios genéticos en los genes de la reparación del ADN. La falla para llevar a cabo su función de reparación normal causa el acumulo de secciones anormales de ADN, algunas de las cuales pueden ser importantes para el desarrollo celular.

La transición de una célula normal con desarrollo controlado a una célula cancerosa maligna requiere varias mutaciones. Investigaciones realizadas sobre cáncer de colon humano muestran que la progresión de la enfermedad desde el adenoma benigno (pólipos) a un carcinoma invasivo es paralela a un aumento en el número de genes, con predominio de genes supresores de tumores, que han mutado. Se necesitan al menos 4 o 5 genes mutados para el desarrollo de un carcinoma, pero se requieren menos cambios para un adenoma. En forma similar, a medida que los gliomas humanos aumentan su grado histopatológico y se vuelven más agresivos, el número de genes mutados aumenta de 2 a 3 (grado II) hasta 6 a 8 (grado IV). En ambos ejemplos, es más importante el número total de genes mutados acumulados que el orden en que esto ocurrió.

Los cambios genéticos pueden ocurrir en las líneas celulares germinales y por lo tanto estar presentes en todas las células del cuerpo en el momento del nacimiento o, mucho más común, pueden ocurrir en forma espontánea en células somáticas como parte del proceso de envejecimiento. El acumulo de mutaciones espontáneas ocurre con bastante lentitud, pero a menudo hay factores externos que aceleran la velocidad de acumulación. Por lo tanto, el desarrollo del cáncer puede discutirse bajo los siguientes puntos:

  • Eventos genéticos espontáneos
     
  • Estímulos externos
    • Biológicos (virus, parásitos, hormonas)
    • Físicos (luz UV, radiación, trauma)
    • Químicos
       
  • Eventos genéticos hereditarios (cánceres familiares)